Dans une année de sombres défaites pour les internationalistes en Grande-Bretagne et à l’étranger, un peu de soulagement. Les libéraux démocrates ont présenté l’élection partielle d’hier à Richmond Park comme une occasion pour les électeurs d’exprimer leur scepticisme à l’égard du Brexit. Le pari a fonctionné: Sarah Olney a pris le siège du sud-ouest de Londres avec une part de vote accrue de 30,4 points. Zac Goldsmith, un Brexiteer aristocratique fade qui a mené une campagne acharnée pour le maire de Londres en mai, a déclenché le vote en octobre en quittant les conservateurs pour protester contre les projets de construction d’une troisième piste à l’aéroport voisin d’Heathrow. En passant sous silence la question (les libéraux démocrates verts s’y opposent également) et en optant pour l’Europe, ses adversaires lui ont coupé l’herbe sous le pied.

Il est tentant de voir cela principalement comme un coup porté aux conservateurs. Comme je l’écrivais dans ma chronique de septembreLes libéraux démocrates se débrouillent étonnamment bien dans ces régions prospères mais relativement libérales du pays qui ont voté conservateur lors des dernières élections mais qui sont restés lors du référendum sur le Brexit. Il y a d’abord eu une série de triomphes aux élections partielles dans de tels sièges, puis de solides performances aux élections partielles pour remplacer David Cameron en tant que député de Witney. Richmond Park, un siège métropolitain chic où 75% des électeurs de l’UE restent, pourrait difficilement être un meilleur test de cette tendance. En effet, ligne sur notre graphique tracer le changement de la part du vote Lib Dem contre le soutien au Remain in Tory a prédit le résultat d’hier à quelques points près.

Tout cela rendra nerveux certains députés conservateurs. C’est une augmentation du nombre de sièges Lib Dem qui a donné au parti une majorité l’année dernière. Ce vote est doux : dans bon nombre de ces sièges, les électeurs ont changé à la dernière minute, effrayés par les avertissements des conservateurs concernant l’influence des nationalistes écossais sur le gouvernement travailliste. Surtout dans ceux qui ont voté Remain – pensez à Bath, Cheltenham, Kingston & Surbiton, Twickenham – les Lib Dems semblent une nouvelle menace.

Pourtant, même les conservateurs ne devraient pas paniquer. Richmond Park a voté exceptionnellement fortement pour Remain. En tant qu’indépendant (bien que les conservateurs ne se soient pas présentés contre lui), M. Goldsmith n’avait aucun appareil de parti derrière lui. S’agissant d’une seule élection partielle, les Lib Dems pourraient concentrer leurs ressources limitées – les habitants de Richmond seront désormais soulagés de pouvoir se rendre dans les magasins sans que Tim Farron ne tire leurs boutonnières en chemin – et refuser à leurs adversaires la possibilité de parler de direction nationale du peuple. La prochaine élection générale sera différente : aussi mauvais que soit le Brexit en 2020, l’inévitable campagne d’horreur conservatrice “votez Farron, obtenez Corbyn” fera ressembler la campagne “votez Clegg, obtenez Miliband et Salmond” de l’année dernière à un pique-nique.

Ce qui indique les vraies nouvelles de Richmond. Le député sortant peut être conservateur (du moins jusqu’à récemment). Cependant, le parti travailliste a été le perdant. Le parti a remporté 3,7% des voix, contre 12,3% l’an dernier, et a perdu son acompte. Elle a reçu moins de voix (1 515) qu’elle n’a de membres au siège (plus de 1 600). Cela peut refléter un vote tactique : les électeurs de gauche soutiennent Mme Olney. Mais cela témoigne également de la voix terne du Labour sur l’Europe (malgré la sage nomination de Sir Keir Starmer comme porte-parole du Brexit) et du funk général.

Et cela témoigne d’une évolution structurelle plus large. Il y a trois ou quatre ans, avec l’UKIP en plein essor et les Lib Dems au pouvoir avec les Tories, on parlait d’une fragmentation de la droite de la politique britannique. Cette période semble révolue. Lors des élections de 2015, les conservateurs ont absorbé l’aile centriste des Lib Dems. Le vote du Brexit et les penchants nationalistes de Theresa May ont attiré certains transfuges conservateurs vers l’UKIP (c’est pourquoi son parti dépasse désormais régulièrement les 40 % dans les sondages).

Aujourd’hui, la fragmentation est plus à gauche. Surtout sous Paul Nuttall, son nouveau dirigeant étatiste, l’UKIP est maintenant largement un problème pour le Labour ; en particulier dans les zones post-industrielles qui ont longtemps voté pour le parti mais ont fortement soutenu le Brexit. En Ecosse, le soutien du Labour a été englouti par le SNP : selon le dernier sondage ICM, les Tories (les Tories !) y ont deux fois plus de voix que le Labour, 22 % contre 11 %. Et les Lib Dems desserrent clairement l’emprise du Labour sur les types de vote progressistes dans les quartiers confortables des grandes villes et des villes universitaires (pensez à Cambridge, Manchester Withington, Cardiff Central). Et c’est sans parler de la fragmentation qui s’opère au sein du parti lui-même, entre ses modérés, les corbynites et le spectre des nuances intermédiaires.

Face à cette fragmentation, un parti travailliste ouvert pourrait commencer à envisager une approche plus fédérale de la politique ; alliances, pactes électoraux et branches régionales semi-détachées ont permis aux Britanniques de centre-gauche de construire une coalition qui pourrait un jour prendre le pouvoir sous la direction du First Post. Initiatives interpartis telles que “More United” de Paddy Ashdown, qui a aidé à mobiliser le soutien de Mme Olney à Richmond, est en croissance. Mais peu de travaillistes montrent un appétit pour un tel pluralisme. Prenez ce tweet par excellence d’un député modéré hier soir : « Allez vous coucher, j’espère me réveiller avec la nouvelle d’une victoire travailliste à #RichmondPark. Sinon, peu m’importe qui gagne.”

Cette énorme énigme – mener plusieurs batailles sur plusieurs fronts, défendre la métropole et le côté nativiste en même temps, résister au tribalisme instinctif – pourrait dépasser les capacités d’un dirigeant travailliste, même charismatique, collégial et persuasif. Mais atterrir sur le bureau de Jeremy Corbyn, dont le spectre complet de la toxicité électorale n’a pas encore émergé, pourrait remodeler le paysage politique pour les décennies à venir : je pense que les Lib Dems, le Labour et l’UKIP ont environ 15 à 20 %, le SNP dominant en Écosse et les conservateurs prenant le reste. Tout cela, selon le premier article, est une recette pour une série de glissements de terrain conservateurs. Faire des prédictions en ces temps instables est une entreprise risquée : un Brexit désordonné et désordonné (la possibilité de Lord Kerr, un ancien haut diplomate, estimée à plus de 50 % lundi) pourrait remodeler le paysage d’une autre manière difficile à imaginer maintenant. . Mais si vous pensez que le résultat de Richmond Park a été un coup direct pour les conservateurs, détrompez-vous.


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